Nieuws

Planetenjager Kepler gelanceerd!

Geplaatst op 07-03-2009 om 18u30 door Bert Carrein - 2515 keer gelezen
Nieuws

Een op Cape Canaveral gelanceerde Delta-raket heeft vanochtend vroeg met succes de Amerikaanse planetenzoeker Kepler in de ruimte gebracht. België en Europa waren de Amerikanen op dat gebied reeds voor met hun Corot waarbij het om de eeuwenoude vraag draait: "Zijn we alleen in de kosmos?"

Met een dag vertraging wegens bijkomende verificaties van de neuskegel vertrok om 5.51 uur uur Belgische tijd een Delta-2 draagraket van Boeing. Zowat 62 minuten later kwam de 1,03 ton wegende Kepler los van de derde rakettrap.

De Kepler is de eerste Amerikaanse en 550 miljoen dollar kostende ruimtemissie om te zoeken naar planeten buiten ons zonnestelsel, waarbij het in het bijzonder de bedoeling is Aarde-achtige planeten te vinden.

Het gaat dan om gesteenteplaneten die rond Zon-achtige sterren wentelen in een warme zone waar er vloeibaar water op het oppervlak kan zijn. Vloeibaar water geldt als essentieel voor het ontstaan van leven.

De onbemande sonde zal 3,5 jaar lang meer dan 100.000 Zon-achtige sterren bestuderen in het Zwaan-Liergebied van onze Melkweg. De NASA hoopt naar eigen zeggen honderden planeten te vinden ter grootte van onze Aarde of groter, op uiteenlopende afstanden van hun moederster. Indien Aarde-achtige planeten gemeengoed zijn in de 'bewoonbare' zone, kan Kepler er tientallen vinden. Indien die planeten echter zeldzaam zijn, kan het resultaat nul zijn.

"Als we ontdekken dat de meeste sterren door 'Aardes' zijn omgeven, kan dit op veelvuldiger condities voor leven wijzen", voegt William Borucki van het NASA-researchcentrum Ames in Mottet Field daaraan toe. "Vinden we slechts weinig of geen 'Aardes', dan wijst dit er integendeel om dat wij mogelijk alleen zijn".

De door Ball Aerospace gebouwde telescoop is zodanig ontworpen dat de Kepler het periodiek dimmen van het licht of 'knipperen' van sterren kan ontdekken, wanneer planeten voor hun moederster passeren. Het tuig kan veranderingen in helderheid tot 20 op een miljoen opmerken, dankzij de grootste camera die ooit naar de ruimte is gelanceerd. Het gaat om een digitale camera van 95 megapixels.

"Indien de Kepler naar een stadje op Aarde zou turen zou hij het dimmen van een portieklicht kunnen opmerken wanneer iemand ervoor passeert", zei projectmanager James Fanson in het Jet Propulsion Laboratory van de NASA in Pasadana.

Gezien Aarde-achtige planeten een jaar horen nodig te hebben voor één omloop rond hun ster, zal de Kepler dergelijke objecten drie jaar in de gaten houden. Waarop andere ruimtetelescopen en kijkers op de grond voor de opvolging zullen zorgen.

"De Kepler is een kritische mijlpaal in de kennis over de types planeten die rond andere sterren ontstaan", zegt de vooraanstaande planetenjaagster Debra Fischer van de San Francisco State University.

De eerste exoplaneet liet zich in 1995 verschalken. Sindsdien zijn er al zowat 350 stuks gevonden. Maar de astronomen wachten nog steeds de ontdekking van een 'tweede Aarde' af.

De VS zijn niet de eerste om met een specifiek gebouwde ruimtetelescoop op exoplaneten, in het bijzonder Aarde-achtige planeten, te jagen. Frankrijk, België, Duitsland, Oostenrijk, Spanje, Brazilië en het Europese Ruimtevaartbureau ESA lanceerden daartoe reeds eind december 2006 met een Russische Sojoez-Fregat draagraket de Corot-telescoop.

Al zullen de Amerikanen meteen argumenteren dat de slagkracht van de Corot lager is dan die van de Kepler. Wat dan weer niet wegneemt dat de Corot al de tot nog toe kleinste exoplaneet heeft verschalkt, een hemellichaam met bijna twee keer de diameter van onze Aarde, zeer dicht bij zijn ster en zeer heet.

Bron: http://www.hln.be

Gerelateerde berichten

Lees ook: Eerste sporen van water op een exoplaneet
Lees ook: In totaal al 400 planeten buiten ons zonnestelsel ontdekt
Lees ook: "De vondst van een 'tweede aarde' is nabij"
Lees ook: Corot missie wordt met 3 jaar verlengd
Lees ook: Planetenvorming waargenomen
Lees ook: Bestaan van waterwereld buiten het zonnestelsel bevestigd

Bekijk alle berichten uit deze categorie.